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Neogene

Neogene

Neogene è il secondo stadio dell’era cenozoica. Inizia circa 23 milioni di anni fa e termina 2,6 milioni di anni fa.

Possiamo dividere il Neogene in due fasi:

La prima fase, che inizia 23Ma fa e termina 5’3Ma fa.
L’ultima tappa, inizia 5’3Ma fa e termina 2’6Ma fa.
Il clima globale del Neogene è di una diminuzione delle temperature a livello globale, creando gradienti tra nord-sud e l’inizio della diversificazione dei climi caldo, temperato e freddo. Sono i primi passi della glaciazione.

L’immagine qui sopra rappresenta la distribuzione dei continenti alla fine del Neogene, come l’unione del Sud America con l’Antartide e l’Australia non viene osservata, e il subcontinente dell’India è già fuso con la placca eurasiatica e forma la catena montuosa himalayana.

Miocene

Nel Miocene c’è una rapida evoluzione e l’adattamento degli animali terrestri a un nuovo ambiente in evoluzione. La Terra congela (nel Miocene l’Antartico comincia a congelare, potrebbe essere indicato come “la prima fase di raffreddamento” prima della glaciazione quaternaria) e le foreste umide che sono state trovate in zone lontane dai tropici sono andate perdute.

Grandi paesaggi di prati ed estensioni erbacee appaiono con alcuni alberi, una savana precoce dove prima c’erano foreste umide, ciò che costringe gli erbivori ad evolvere prima di due aspetti: ottenere cibo ed evitare di essere il cibo.

Nei boschi le piante erano più acquose e meno dure, mentre ora nei prati le piante sono più dure perché devono trattenere l’acqua, così gli erbivori sviluppano una serie di adattamenti come uno stomaco molto specializzato nel caso dei ruminanti, o denti molto più specializzati per schiacciare e macinare la cellulosa dalle foglie per estrarre migliori nutrienti nella successiva digestione.

Ma il problema che si pone è che ora sono molto più esposti, non protetti da una fitta vegetazione. Gli erbivori diventano più facili prede e inizia una razza coevolutiva di sopravvivenza predatore-preda (anche se è sempre esistita, ma ora diventa più impressionante nel caso dei mammiferi), in cui gli erbivori svilupperanno sistemi di difesa (velocità in volo, spine, piastre rigide….) per evitare i carnivori, mentre i carnivori faranno lo stesso ma per poter cacciare (artigli più taglienti, muscoli più forti, che sono ancora più veloci….).

Di questo periodo sono i primi ruminanti come i bufali e i cammelli, oltre ad equidi più specializzati come Merychippus.

Una delle principali cause del cambiamento climatico e vegetazionale è dovuta alla tettonica a placche. I continenti si spostano in posizioni molto simili a quelle attuali, ma alcuni sono ancora collegati creando ponti di accesso a diverse aree, come il collegamento tra Nord e Sud America con l’Antartide e l’Australia, e tra Africa ed Eurasia, consentendo l’accesso e il trasporto di grandi carnivori come i denti a sciabola e anche di erbivori come elefanti, rinoceronti, equidi e primati.

Insieme alla separazione dell’Antartide e al suo congelamento, ha permesso che il flusso di acqua oceanica cambiasse, facendo sì che l’acqua calda dell’Ecuador si raffreddasse durante il suo viaggio verso il Polo Sud e poi ritornasse in Ecuador per riscaldarsi, creando un gradiente dalle zone equatoriali alle zone polari, aumentando il cambiamento globale della temperatura.

Alla fine del Miocene c’era solo ghiaccio in Antartide e cime montuose, il resto dei continenti non ha ancora iniziato a congelare, ma hanno cominciato a presentare una variazione climatica (climi caldi e aridi vicino all’equatore del globo, che è diventato più temperato quando si sono avvicinati ai poli), ma era ancora un clima di temperatura calda.

Pliocene

Il clima del Pliocene è più fresco di quello del Miocene, dominato da savane e vaste distese di piante erbacee. La temperatura globale diminuisce e il pianeta diventa sempre più freddo, soprattutto nelle zone dell’emisfero nord, quando alla fine del Pliocene le gelate e i ghiacciai cominciano ad avanzare.

Un fatto molto importante del Pliocene è l’origine del Canale di Panama, un ponte che collega il Nord America con il Sud America che non esisteva nel Miocene, che ha causato la scomparsa di quasi tutti i marsupiali del subcontinente meridionale. Il Nord America era precedentemente collegato all’Eurasia, ma permetteva lo scambio di specie placentarie e la loro espansione. Quando il Nord America si separò dall’Eurasia, presto si unì al Sud America, il che implicava nuovi spostamenti di placentari dal nord al sud dove erano marsupiali, quasi sradicandoli perché meglio preparati per tali ambienti.

In generale, il mondo era molto simile a quello attuale, ma con meno ghiaccio. Le savane divennero più abbondanti, e le praterie con piante erbacee erano molto estese. Questo potrebbe coinvolgere i primi ominidi come l’Austrolopiteco ad una carnagione più bipede per camminare per grandi distanze in prati senza alberi. Alcune date Homo habilis, il primo primate del genere Homo Homo, e possiamo indicare il primo chiaro antenato dell’uomo attuale, alla fine del Pliocene e all’inizio del Pleistocene, senza raggiungere un accordo sul punto temporale in cui ha avuto origine (anche se dati recenti lo fanno risalire al 2’4Ma, che lo introduce nel Pleistocene).

Nel Pliocene c’è anche una grande specializzazione dei perisodattili (erbivori ungulati placentari con numero dispari di zoccoli), tra cui cavalli, rinoceronti e tapiri, come la riduzione del numero di zoccoli all’attuale zoccolo unico in quanto hanno i cavalli attuali.

Nel Pliocene, si comincia a vedere che lo zoccolo centrale dei perisodattili acquista maggiore importanza sostenendo più peso del resto, essendo osservato perché questo è in aumento di dimensioni rispetto agli altri due che stanno diventando più vestigial.

Una delle ipotesi su come il clima si è raffreddato lungo il Neogene è che a causa della tettonica a placche che ha portato alla formazione di grandi catene montuose come l’Himalaya dalla collisione della placca indiana con l’eurasiatica, e insieme alla separazione del Sud America-Antartide-Australia, ha prodotto una riorganizzazione delle correnti oceaniche e con essa una riorganizzazione delle temperature in tutto il mondo.

Un’altra ipotesi è un aumento della quantità di gas rilasciati nell’atmosfera a causa dell’aumento delle foreste in epoche precedenti (principi Paleogene e Neogene), che ha reso la nostra atmosfera più instabile e causato fluttuazioni in tutto il Pliocene, che ha ceduto in un raffreddamento globale che avrebbe preceduto la successiva era glaciale del Pleistocene (all’inizio del Quaternario).