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Paleogene

Paleogene

Paleogene è il primo periodo del Cenozoico. Inizia circa 65 milioni di anni fa con l’estinzione del Triassico e termina 23 milioni di anni fa.

Possiamo dividere il Paleogene in tre fasi:

  • La prima fase, che inizia 65Ma fa e termina 56 Ma fa.
  • La seconda fase, che inizia 56MA fa e termina 34Ma fa.
  • L’ultima tappa, inizia 34MA e termina 23Ma fa.
    Paleogene è lo stadio che segue l’estinzione dei dinosauri teropodi non aviari, ornitischi, pterosauri e rettili marini, oltre a grandi trilobite e nautiloidi.

Gli animali marini avrebbero potuto essere sradicati dal meteorite, ma non tutti. In realtà c’è stata una diminuzione dei livelli globali dell’acqua e un aumento della temperatura superficiale degli oceani (da 5 a 8ºC) eliminando non solo i trilobiti e i Nautilus ma anche diversi gruppi di invertebrati come le spugne stromatoporoidi (grandi barriere coralline nel Paleozoico che si estinguono nel Mesozoico).

È anche il momento in cui i primi mammiferi iniziano a diversificarsi ed espandersi in tutto il mondo, che non è più formato da Pangea ma da due continenti: Laurasia e Gondwana.

Paleocene

Il Paleocene è il momento di transizione dal Mesozoico al Cenozoico, con una massiccia estinzione che ha cambiato il corso della storia, così il pianeta e gli animali hanno dovuto acclimatarsi alle nuove condizioni.

In un primo momento c’era un raffreddamento e raffreddamento dopo l’estinzione del Triassico dalla caduta dell’asteroide, ma in un tempo relativamente breve la temperatura è aumentata. Questo ha fatto sì che la temperatura globale fosse vicina al subtropicale in molte parti del globo e caldo-temperato nelle zone vicine ai poli, cosicché le variazioni tra le latitudini erano quasi nulle, qualcosa di simile a quello che è successo con gli oceani.

Da questo periodo possiamo evidenziare grandi foreste di cicadi, palme e ginkgos che possiamo osservare grazie ai dischi di carbone, e che è cresciuto non solo nelle aree equatoriali del pianeta, ma anche vicino ai poli a causa di quel clima temperato-caldo che era.

Insieme alla scomparsa di dinosauri e grandi rettili, la Terra era pronta per un nuovo gruppo di animali da sostituire. I mammiferi, inizialmente piccoli come topi (ma non topi) in fuga dai dinosauri, potrebbero ora popolare l’intero pianeta.

I primi mammiferi non sono come la maggior parte dei noti mammiferi placentari di oggi, ma erano monotremi, come l’ornitorinco. Voglio dire, i primi mammiferi depongono le uova, erano ovipari.

La condizione di tenere i piccoli nel grembo materno e poi partorire (condizione viviparo) che la maggior parte dei mammiferi chiamati placenti presenti apparirà migliaia di anni dopo, anche se ancora nel Paleocene i primi marsupiali cominciano ad irradiarsi e anche i primi mammiferi placentati come roditori, primati e gli antenati degli equidi.

Nel Paleocene ci sono anche alcuni discendenti di dinosauri, uccelli o teropodi aviari che sono sopravvissuti al cataclisma, e che hanno avuto l’opportunità di dominare la Terra all’inizio del Paleocene come l’Andalgalgalornis, anche se non hanno avuto tale fortuna.

Eocene

L’Eocene è catalogato come “il periodo più caldo della Terra per 500 milioni di anni”, cioè, la temperatura globale era in aumento e non avrebbe dato tali valori dopo l’esplosione cambriana e la diversificazione dei metazoi.

Le aree boschive di clima tropicale-subtropicale erano in aumento, arrivando fino ai poli che prima erano di un clima temperato-caldo. C’erano solo alcune estensioni di quella che potremmo chiamare savana (anche se non assomigliano a quelle attuali) in qualche zona interna sia nell’emisfero nord che nel sud.

Insieme a queste temperature quasi costanti sul globo, si dice che la temperatura superficiale degli oceani è aumentata oltre i 20ºC, una cifra molto alta per questi corpi idrici.

Uno dei dati importanti dell’Eocene, in termini di tettonica a placche, è la separazione tra Australia e Antartide. Questo fatto è importante perché spiega perché ci sono marsupiali quasi esclusivamente in Australia e i placentarios non sono arrivati fino a quando non sono stati colonizzati dall’uomo nel XIX secolo.

C’era un ponte tra America-Antartide-Antartide-Australia che permetteva agli animali di passare tra questi 3 continenti, in modo che potessero passare monotremi e marsupiali dall’America all’Australia e viceversa, ma quando i placentati hanno avuto origine, hanno viaggiato in America ma non in Australia perché la connessione era stata interrotta, permettendo loro di non essere sterminati dai placentati.

Oligocene

Alla fine dell’Eocene e durante l’Oligocene, il collegamento tra l’Antartide e l’America è stato interrotto e molte catene montuose hanno avuto origine in tutto il mondo. I movimenti delle placche tettoniche favorirono il posizionamento dei continenti come li conosciamo oggi, ma proprio in questo momento la Terra cominciò a raffreddarsi e a dare una nuova glaciazione.

Questo raffreddamento ha fatto sì che l’Antartide cominciasse a gelare e non solo la neve cadeva alle latitudini polari, ma si stavano avvicinando sempre più all’equatore, ma all’inizio solo la neve cadeva in zone di alta quota come le vette delle montagne.

Questo raffreddamento sarebbe stato più pronunciato nell’emisfero nord dove avrebbe iniziato a congelare nei millenni successivi (alla fine del Neogene) costringendo gran parte dell’ambiente a diventare una grande tundra o fitte foreste di conifere che potevano sopportare il freddo inverno che arrivava (ma non sarebbe stato fino al Quaternario, quasi 30 milioni di anni dopo).

Paleogene e l’origine dei cetacei
I cetacei, come le balene e i delfini, sono noti per avere un’origine terrestre. La sua origine risale all’inizio del Paleogene, con esemplari totalmente terrestri che a poco a poco si stavano adattando alla vita marina.

Sono state fatte molte ricerche in questo senso, ogni passo dell’evoluzione dall’ambiente terrestre a quello acquatico è noto come la trasformazione delle zampe posteriori in una coda potente e la trasformazione delle zampe anteriori in pinne forti, così come il cambiamento di posizione della narice da una posizione frontale ad una dorsale, ma non si sa cosa potrebbe aver fatto passare questi animali nell’ambiente acquatico.

Come si può vedere nell’immagine sopra, i cetacei attuali hanno un antenato comune con un altro animale che vive in un ambiente acquatico, l’ippopotamo. Grazie ad una documentazione fossile sempre più ricca, si poteva vedere che l’antenato dei cetacei era un artiodattilo (animale con un numero pari di zoccoli) che si adattava all’ambiente acquatico, probabilmente perché trovava una nicchia vuota che poteva fare molto profitto.

La differenza tra la specializzazione in ippopotami o cetacei potrebbe essere dove è iniziato l’adattamento all’acqua, sia in mare aperto (cetacei) o nel fiume (ippopotami), ma, come indicato sopra, non è molto chiaro come si è verificata la transizion