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Paleozoico

La storia della Terra può essere suddivisa in 3 grandi Eras: Paleozoico, Mesozoico e Cenozoico. L’Era Paleozoica è la prima di tutte, e inizia quando la vita ha avuto origine sulla Terra.

L’Era Paleozoica è composta da diverse fasi:

Cambriano

Una fase che è iniziata circa 542 milioni di anni fa. Inizia con l'”Esplosione Cambriana“, un evento che cambierebbe la storia della vita. Prima dell’epoca cambriana, nell’Ediacaric, la vita era ridotta a organismi semplici e non molto complessi, ma in questa “esplosione” apparivano i metazoi, cioè gli animali. Sono apparsi trilobiti, echinodermi, e alcuni predatori dei grandi mari come gli Anomalocaris. L’Anomalocaris può essere considerato il “primo grande predatore”, essendo un invertebrato acquatico che potrebbe raggiungere i 2 metri di lunghezza e mangiare tutto ciò che gli è stato messo davanti.

Il Cambriano è la prima tappa del Paleozoico, dove inizia la vita animale, ma non la vita vegetale. Dovettero passare alcuni milioni di anni prima che comparissero le prime piante terrestri.

Il Cambriano è anche un piccolo animale, l’Haikouichthys. Questo piccolo animale, che ha raggiunto appena i 2,5 cm di lunghezza, è l’antenato comune di tutti i vertebrati moderni.

Ordoviciano

Una fase che è iniziata circa 488 milioni di anni fa. In un primo momento, il clima è rimasto lo stesso come nel Cambrico, era ancora caldo, ma presto sarebbe cambiato come le temperature sarebbero scese drasticamente, dando la seconda glaciazione si è verificato sul pianeta. Il palcoscenico ordoviciano si è concluso circa 440 milioni di anni fa.

Questa glaciazione provocò la Seconda Grande Estinzione, maggiore di quella avvenuta nel Cretaceo (quella che provocò l’estinzione dei dinosauri non aviari), e superata solo dalla Grande Estinzione del Permiano.

Dell’Ordoviciano è necessario sottolineare due grandi tipi di animali: gli scorpioni e i pesci. Gli scorpioni di oggi hanno la loro origine nell’Ordoviciano, ma sono venuti a misurare da 50 cm come il Megarachne a 2’5m come Megalograptus. Nel caso dei pesci, compaiono i placodermi noti, pesci che, come indica il nome, erano composti da placche di osso (soprattutto nella zona cefalica).

Silurico

Questa fase è iniziata circa 440 milioni di anni fa, con la Seconda Glaciazione e una grande estinzione dovuta ad essa.

Il Silurico mette in evidenza il gran numero di conchiglie fossili che sono state trovate, soprattutto del genere Ammoniti, ma anche bivalvi e brachiopodi. Sebbene molti dei trilobiti si siano estinti alla fine del periodo ordoviciano, nel Siluriano si sono di nuovo espansi in forme molto più sorprendenti.

Nel Siluriano, le prime piante terrestri iniziano a formarsi. Queste piante non sono affatto come le piante di oggi. Erano piccole piante globose. Si è ipotizzato che queste piante fossero costituite da una simbiosi simile a quella che hanno tra i funghi e le alghe correnti che danno i licheni. Questo tipo di simbiosi può essere l’origine e a sua volta spiegare perché alcuni funghi e batteri nelle radici delle piante, permettendo loro di assorbire i nutrienti in modo più semplice, o renderli più resistenti ad ambienti stressanti.

Devoniano

Questa fase è iniziata circa 415 milioni di anni fa. È lo “Stadio del Pesce”, da dove il pesce gnatostomados ha avuto origine. Questi pesci sono i primi animali ad avere le mascelle, che è stato un avanzamento evolutivo, anche se i primi denti non si sono ancora formati.

Il pesce gnatostomados come il Dunkleosteus non possedeva denti, ma la sua mascella era segata e modellata, dando l’aspetto dei denti, ma erano ossa solide.

In questo momento iniziano ad uscire anche gli animali a terra, originando i primi anfibi. Perché non avevano concorrenti sulla terraferma (ad eccezione degli invertebrati, che erano già stati modificati per vivere sulla terraferma, raggiungendo dimensioni enormi), si sono evoluti e si sono irradiati rapidamente, riuscendo a spostare gradualmente gli invertebrati.

Carbonifero

Una fase che è iniziata circa 360 milioni di anni fa. Si tratta di un palcoscenico molto umido e caldo, in cui le prime grandi foreste di conifere preistoriche hanno avuto origine alla fine del palcoscenico, anche se presto avrebbero occupato tutta la Terra. Un sacco di carbone fossile è di questo tempo, quindi ha questo nome.

Nel Carbonifero ha dato origine anche ai rettili, e ha introdotto due importanti progressi nell’evoluzione: l’uovo amniotico e le squame. La loro vita non ha più bisogno di una pelle costantemente umida o della necessità di un ambiente umido come uno stagno o un fiume.

L’uovo amniotico significava lo stesso passo, l’indipendenza dell’acqua, ma questa volta per la prole. Questo ha permesso alla prole di nascere molto simile agli adulti, non hanno dovuto attraversare una metamorfosi, ma solo crescere.

Permiano

Il Permiano è l’ultima tappa del Paleozoico, che inizia quasi 300 milioni di anni fa e termina 250Ma fa. E’ una tappa con sbalzi termici quasi estremi (estati molto calde e inverni molto freddi), ma alla fine si sposta in un clima più arido e caldo, con una temperatura media elevata.

In questa fase ha avuto origine una serie di speciali animali rettili, i rettili-mamiferoidi: le sinapsi (da cui si sarebbero irradiati i mammiferi). I primi rettili-mamiferoidi che apparvero e dominarono l’ambiente terrestre furono i pelicosauri, alcuni noti come il Dimetrodon e l’Edaphosaurus, con un aspetto che ricorda più un dinosauro, ma i dinosauri sono più tardi.

Alla fine del Permiano i rettili-mamiferoidi che dominavano l’ambiente terrestre erano i terapsidi. Questi animali hanno un aspetto più simile a quello dei mammiferi attuali, anche se ancora molto distante da loro, come si può vedere nelle Gorgoni.

Alla fine del Permiano, 250Ma fa, si è verificato un grande cataclisma che ha decimato quasi tutta la vita della Terra. Questa è la Grande Estinzione Permiana, la più grande estinzione mai avvenuta sulla Terra, che ha quasi spazzato via tutta la vita del pianeta. Con essa termina il Paleozoico e inizia il Mesozoico, l’Era dei Dinosauri.