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Carbonifero

Carbonifero

Il Carbonifero è la quarta tappa del Paleozoico, e una delle più grandi tappe della storia della Terra, iniziata circa 360 milioni di anni fa.

Il Carbonifero è famoso per due punti: le grandi foreste che onorano il suo nome e l’aspetto dei primi rettili.

Caratteristiche del Carbonifero

Il Carbonifero è un periodo molto caldo e umido, con una concentrazione di ossigeno di circa il 40% superiore a quella attuale.

Questo aumento della concentrazione di ossigeno ha favorito gli invertebrati (ricordiamo che negli invertebrati Devoniani terrestri hanno dovuto ridurre le loro dimensioni perché la concentrazione di ossigeno era insufficiente per le grandi dimensioni), che ha portato alla comparsa di artropodi giganti.

Le acque erano ancora a livelli elevati, ma più stabili. Quello che era instabile era il tempo, essendo un clima tropicale portato quasi all’estremo, poiché l’alta concentrazione di ossigeno ambientale produceva temporali costanti, che favorivano la comparsa di incendi boschivi.

La terra emersa formata da Gondwana, Siberia, Laurentia e Baltica erano già unite, anche se non ancora compattate nel Pangea che avrebbe formato il Mesozoico.

Dati recenti indicano che il Gondwana, che occupa la più grande frangia meridionale del pianeta, potrebbe avere ghiaccio costante vicino al Polo Sud.

I giorni duravano poco più di 22 ore, e un anno durava quasi 398 giorni.

Vita della pianta nel Carbonifero

La vita vegetale del Carbonifero era basata su grandi felci, molto simili ai pini.

Alcuni di loro hanno raggiunto grandi altezze come i 40 metri di altitudine del Lepidodendron aculeatum.

Grandi famiglie di felci sono apparse che persistono ancora oggi, ma sono ora ridotti a piante di pochi centimetri o metri di altitudine come i licopodiani, e anche altri tipi di piante vascolari che mancano di semi come gli Equisetos (comunemente noti come “coda di cavallo”).

Alla fine del Carbonifero apparirà una nuova specie di piante, qualcosa che cambierà e rimuoverà l’egemonia delle felci, poiché vanno dalla riproduzione con spore allo sviluppo di un seme molto resistente.

Compaiono le prime piante con i semi, le ginnosperme, gli antenati dei pini di oggi.

Queste piante hanno un adattamento nelle loro foglie che permette loro di resistere a climi estremi, sia freddo che caldo, e i loro semi possono aspettare mesi o anni fino a quando le condizioni sono giuste per germogliare, cosa che le spore di felci non possono fare.

Animali carbonifero

La terraferma aveva già abitanti, alcuni grandi e altri meno grandi.

I più grandi, tuttavia, non erano ancora vertebrati ma invertebrati, come i primi ragni o miriapodi come Arthropleura, un millepiedi lungo quasi 3 metri.

Nei vertebrati compaiono anche nuovi esemplari, un nuovo tipo di vertebrato: i rettili. A differenza dei loro antenati anfibi, rettili come l’Hylonomus erano diventati indipendenti dall’acqua grazie a due progressi: una pelle squamosa che lo ricopriva e lo proteggeva dall’essiccamento e l’uovo amniotico.

L’uovo amniotico è uno dei più grandi progressi, poiché i piccoli non hanno bisogno di essere messi in acqua per uscire o una metamorfosi.

Questa indipendenza dall’acqua rendeva loro la vita più facile, poiché non erano esposti agli anfibi, che erano diventati più grandi, né ai pesci, che erano molto più aggressivi e tra i quali c’erano gli squali originari del Devoniano.

Tuttavia, esisteva ancora una nicchia libera che nessuna specie aveva ancora gestito: l’ambiente aereo. Nel Carbonifero apparvero i primi insetti volanti come libellule, ma lunghi più di mezzo metro e lunghi più di 2 metri tra le estremità delle loro ali, il che li rendeva cacciatori aerei con cui stare attenti.

Ancora oggi non sappiamo bene da dove sono nate le ali degli insetti. È noto che il loro numero originale era 4, quello delle libellule, e che in seguito sono stati ridotti a 2, come mosche e zanzare.

Si ritiene che avrebbero potuto essere appendici che all’inizio erano per la chiamata e l’attrazione sessuale e che più tardi hanno acquisito questa seconda funzione, o che erano appendici per saltare da una tazza all’altra e che in seguito si sono specializzati nelle grandi distanze.

Eppure, è ancora un enigma.

Fine del carbonifero

Il Carbonifero termina circa 290 milioni di anni fa, con un cambiamento climatico. Questo cambiamento ha prodotto l’essiccamento di gran parte della Terra, dovuto al fatto che Pangea era quasi formata.

Il centro di questo supercontinente era asciutto e arido, le piogge erano lente ad arrivare mentre le zone più vicine alle coste erano più verdi.

Questa disidratazione ha significato un’estinzione, anche se non così importante come quella che sarebbe arrivata nel Permiano.